Baron Empain

English.gif A 19th-20th century businessman, engineer and industrial dramatis personae
Édouard baron Empain

Édouard Louis Joseph baron Empain, geboren te Belœil op 20 september 1852 en overleden te Sint-Pieters-Woluwe op 22 juli 1929, was een Mechels industrieel, ingenieur, zakenman en mecenas.

Zijn naam klinkt vrij bekend in de oren, al was het alleen maar omdat een nazaat en naamgenoot in de jaren 1970 werd ontvoerd in Parijs (een mediaspektakel dat nog méér werd uitvergroot toen van de jetset-baron Edouard vakkundig een vingerkootje werd 'verwijderd').
Zijn familie was een eenvoudig onderwijzersgezin. Zijn eerste beroep was tekenaar in een metaalbedrijf. Vervolgens baatte hij een steengroeve uit en later richtte hij de Banque Empain op.

De gedistingeerde Baron Empainlaan, officieel Baron Edouard Empainlaan, in het Mechelse gehucht Battel herinnert aan zijn landgoed en kasteel aldaar.

SpoorwegenBewerken

In antwoord op het gebrek aan vervoerinfrastructuur op het platteland richtte hij de eerste buurtspoorwegmaatschappij op: de Compagnie Générale des Tramways à voie étroite. Zijn ondernemingen zouden daarna, overal in Frankrijk, spoorlijnen aanleggen of opkopen. Toen Empain nog geen dertig jaar oud was, stichtte hij een eigen spoorwegmaatschappij en bouwde de ondernemende adelborst 'ijzeren wegen' in Egypte en China. Om niet van de banken afhankelijk te zijn, besloot hij zijn eigen financiële instelling op te richten, genaamd de Banque Empain, die in 1881 veranderde van naam in Banque Industrielle Belge. In 1907 ontving Empain de titel van baron.

Empains grootste verwezenlijking blijft ongetwijfeld de bouw van de Parijse metro, in het begin van de 20e eeuw. De Groep Empain zou deze tot na de Tweede Wereldoorlog blijven exploiteren.

ElektriciteitBewerken

 
Jacht van baron Empain op de Leuvense Vaart in Mechelen

Later legde hij zich ook toe op de productie en distributie van elektriciteit. Hij richtte hiervoor zijn eigen ondernemingen op zoals Electricité du Pays de Liège of Gaz et Electricité du Hainaut.
In Charleroi gaf hij het in geldnood verkerende bedrijf Electricité et Hydraulique een nieuwe impuls, door de oprichting van ACEC (Ateliers de constructions électriques de Charleroi).
Hij bleef het potentieel van deze sector exploiteren, onder meer door overal ter wereld de techniek van elektrische aandrijving voor stadstrams te introduceren.

MecenasBewerken

Bovendien was Empain ook een mecenas, die grote bedragen spendeerde aan wetenschappelijk onderzoek. Zijn laatste en meest megalomane project was de aanleg van de visionaire stadswijk Heliopolis van Caïro in Egypte, in 1905. Na zijn overlijden in Sint-Pieters-Woluwe kreeg hij zijn definitieve rustplaats in de crypte van de Basiliek van Heliopolis, in het centrum van zijn Tuinstad.

Externe linksBewerken

BronnenBewerken

VoetnotenBewerken